Эти основатели создали идеальный продукт для удаленной работы … даже не осознавая этого

Светлячки.ай — это компания, созданная для того, чтобы помогать делать заметки во время встреч. Сейчас, когда мир работает удаленно, бизнес процветает.

Проработав 20 часов в течение многих лет, живя на дешёвых сапогах в компании в Сан-Франциско, Сэм Удотонг что-то обнаружил в своём теле. «Я научился перестать по-настоящему наслаждаться едой», — говорит он. Это означало, что он мог полностью питаться пиццей «Домино» и напитком «Сойлент», заменяющим еду, и сохранять сосредоточенность. «Это позволяло мне работать больше часов каждый день.»

Это было в 2016 году. К настоящему времени, годы спустя, он ожидал, что жизнь изменится — или, по крайней мере, придет с лучшей едой. Он и его соучредитель Криш Раминени собрали почти 5 миллионов долларов США в виде венчурного финансирования для компании Fireflies.ai, которая когда-то стремительно развивалась по всему миру. Но Удотонг до сих пор регулярно пьет Сойлент, потому что Covid-19 возвращает основателей в 20-часовой хрустящий режим. Светлячки.ай берут и организуют записи для людей во время встреч, что очень привлекательно для удаленных работников. «Когда начались блокировки, я помню, как подумал, Ёлки-палки, наш рынок просто прыгнул вперёд на несколько лет», — говорит Удотонг.

Он и Раминени, как оказалось, были правильным количеством ранних. Но так они всегда работали — делали ставки на будущее и делали вещи немного по-другому.

История происхождения Удотонга и Рамминени начинается необычно. Они познакомились в колледже… но Удотонг учился в Массачусетском технологическом институте (MIT) (изучение аэрокосмической техники и информатики), Рэминени — в Университете Пенсильвании (изучение инженерных систем), и их познакомил практически общий друг. Двое кликнули, начали ежедневно общаться по видеочату, и перед тем, как встретиться, потратили 11 месяцев на активное сотрудничество по проектам — криптокоррекция, система доставки беспилотных летательных аппаратов. Раминени рано закончил школу, устроился на работу в Microsoft, а затем планировал пройти магистерскую программу в Кембриджском университете в Великобритании. Летом перед началом учебы Раминени отправился в Бостон, чтобы провести время со своим коллегой — и именно тогда они задумали Fireflies.ai. Они почувствовали, что у них есть что-то большое, поэтому Раминени бросил магистерскую программу и вместе с Удотоном переехал в Сан-Франциско, чтобы сосредоточиться на стартапе. (У родителей Рэминени был один вопрос: «Вы привержены этому?»)

Их видение «Светлячков» было большим. Они хотели создать ассистента искусственного интеллекта для работы. Многие стартапы предлагают какую-нибудь версию этого — с системами, которые планируют звонки, или с ботами, которые устанавливаются на Slack. Ramineni и Udotong хотели найти неиспользуемый рынок, на который можно было бы выйти, и они поняли, что есть огромные возможности на встречах. Когда люди весь день разговаривают, — скажем, менеджер, проверяющий несколько проектов, или кто-то в отделе кадров, проводящий собеседование с кандидатами на работу, — трудно делать и организовывать заметки. Что, если бы вместо этого это мог сделать AI?

Это потребовало некоторого прогнозирования на будущее, потому что еще в 2016 году, когда начался запуск, технология распознавания речи была не очень хороша. В каком-то смысле это было выгодно. «Если бы все в это верили, то вы бы увидели сотни компаний», — говорит Раминени. Вопрос был: насколько далека была технология от зрелости? Они нырнули в исследовательские работы и изучили рынок, и ушли, почувствовав, что «может быть, 70 процентов уверены», что на нее стоит сделать ставку. «Если вы хотите строить для совершенно нового рынка, вы должны делать такие ставки», — говорит Раминени.

Как они видели, их бот действовал как секретарь — сидел на собраниях, понимал беседы, брал и организовывал полезные заметки, которые можно было искать в любое время. Для этого потребовалось бы значительное усовершенствование технологии распознавания речи, а также инфраструктуры, позволяющей обрабатывать сотни или тысячи встреч одновременно. Для достижения этой цели они оставались в бета-версии примерно весь 2018 год.

Как бы дальновидно ни было, они пропустили одну вещь: «Довольно откровенно, — говорит Раминени, — за первые два года существования мы никогда не использовали слова «удаленная работа»». Сейчас это почти трудно запомнить, но дистанционная работа тогда все еще считалась экспериментальной. Вместо этого основатели задумывались о том, что пользователи будут сидеть в комнатах и получать доступ к сайту Fireflies.ai через громкую связь. Раминени и Удотонг сами даже не работали удаленно; они занимали рабочее место.

Но они не сильно отставали от меняющихся тенденций. Они обнаружили, что дома работают эффективнее, и построили полностью удаленную команду, разбросанную по пяти странам. И когда они выпустили свой продукт на рынок в 2019 году, они решили усовершенствовать его полностью по принципу «снизу вверх» — сначала работая с небольшими стартапами, навязчиво обслуживая их потребности, и ожидая, что это слово распространится по всей стране. «Он должен быть принят на низовом уровне людьми», — говорит Раминени. «Это должно быть что-то, что люди изучают, узнают и используют без огромного количества дорогостоящих продавцов». Даже сейчас у них нет продавцов.

По чистой случайности, они выпустили свое первое крупное обновление в прошлом феврале, незадолго до удара Ковида-19. По мере того, как мир удалялся, рост пользователей взлетел на Zoom, Google Meet и Microsoft Teams — все, с чем Fireflies.ai интегрируется, что привело к большому толчку пользователей. Ramineni и Udotong готовы к оперативным задачам. До этого, их пользователи были в основном в США — это означает, что было естественное время простоя в ночное время, когда они могли выталкивать обновления. Сейчас его используют люди по всему миру, и простоя никогда не бывает — так что соучредители часто находятся в сорняках, а их инженеры решают проблемы на лету в 3 часа ночи. «Это определенно интересный переходный период, — говорит Раминени, — где мы должны не только управлять командой, но и в оперативном плане быть хорошими в том, что мы делаем как стартап».

Несколько лет назад Ramineni и Udotong сделали ставку на будущее — и сейчас, кажется, мир их догнал. Голосовые технологии значительно усовершенствованы, и команды все больше нуждаются в таком продукте, как их. Инвесторы заметили и звонят с интересом. Ramineni представляет себе время, когда команда достаточно большая, чтобы основатели могли отойти от ежедневного кодирования, и, возможно, даже нанять команду по продажам.

Но некоторые вещи не изменятся, говорят основатели. Это вещи, встроенные в начало их отношений, когда они были двумя детьми из колледжа, которые не встречались в реальной жизни. «Мы построили доверие с течением времени с частым общением и постоянной продуктивностью», — говорит Удотонг. Мы всегда бросали друг другу вызов, чтобы сделать работу лучше». Теперь наша стратегия показывает, как мы строим доверие к нашей полностью распределенной команде». Эти столпы важны для каждой компании, удаленной или нет».